Según la wikipedia:
Xen es una máquina virtual de código abierto desarrollada por la Universidad de Cambridge. La meta del diseño es poder ejecutar instancias de sistemas operativos con todas sus características, de forma completamente funcional en un equipo sencillo. Xen proporciona aislamiento seguro, control de recursos, garantías de calidad de servicio y migración de máquinas virtuales en vivo. Los sistemas operativos deben ser modificados explícitamente para correr Xen (aunque manteniendo
la compatibilidad con aplicaciones de usuario). Esto permite a Xen alcanzar virtualización de alto rendimiento sin un soporte especial de hardware.

Las arquitecturas soportadas actualmente por Xen son x86/32 y x86/64 y la última versión desarrollada es la 3.0.3.

La técnica utilizada por Xen se denomina para-virtualización, lo que consigue comportamientos de las máquinas virtuales cercanos al de una máquina real.

Para realizar dicha para-virtualización, es necesario cargar en modo núcleo (kernel space) el denominado “hypervisor” que se encarga de la gestión de recursos para los diferentes sistemas operativos de una misma máquina. La contrapartida en el caso de Xen es que el sistema operativo huésped (guest) debe modificarse para trabajar con el hypervisor en lugar de con el hardware directamente. A día de hoy solo pueden trabajar con Xen sistemas operativos libres, ya que en estos casos es factible modificar el núcleo (kernel) de forma apropida. Los sistemas operativos “propietarios” deben sacar versiones específicas para trabajar con Xen.

Existe la posibilidad de trabajar con Xen sin necesidad de modificar el sistema operativo huésped, pero para ello es necesario utilizar un microprocesador con tecnología de virtualización. Algunos microprocesadores salidos recientemente al mercado incluyen esta característica, son los conocidos como Intel VT (Vanderpool) y AMD-V (Pacífica). No hablaremos en este documento de la utilización de Xen en este caso que abre muchas más posibilidades, sino que nos ceñiremos al uso de Xen en equipos con microprocesadores convencionales.

Xen tiene diversos usos, aunque destacaremos los dos siguientes:
Se trata de una excelente herramienta didáctica para el aprendizaje de redes de computadoras, ya que permite al alumno configurar de forma virtual una red completa en un solo equipo.

Es una alternativa cada vez más real para la utilización de servidores dedicados virtuales para empresas que ofrezcan servicios a Internet y quieranahorrar costes sin perder seguridad.

Las diferentes máquinas virtuales que se ejecutan en una m´aquina reciben el nombre de dominios en la terminología de Xen. Existe un dominio privilegiado  que es sobre el que se instala el “hypervisor” de Xen y que equivale al sistema operativo anfitrión (host) de otros monitores de m´aquinas virtuales como los de la empresa VMware.

 

Fuente:

Instalación y configuración de Xen 3.0 en Debian GNU/Linux (etch)
Alberto Molina Coballes <alberto.molina@hispalinux.es>
José Domingo Muñoz Rodríguez <josedom24@gmail.com>
IES Gonzalo Nazareno. Dos Hermanas (Sevilla)